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 2 捨てられたのでしょうか 「早くお迎えが来ないかしら」  わたくしは読んでいた絵本から目を上げ、誰に聞かせるでもなくつぶやきました。  拉致騒動のあった翌日、朝食を済ませるとエマ様はすぐに家を出ました。領館にわたくしの件を報告するためです。  わたくしのお父さま、マルティン・プリンツは、フェイシア王国に所属する、辺境の小領地の領主です。中心都市はここ、国境の街グリューンで、子爵として統治をしています。  領館はグリューンの街のほぼ中央に置かれており、館内は領政府庁舎と子爵邸とに大きく区分けされています。わたくしの私室も、領館の子爵邸側に置かれています。エマ様はその領館の、子爵邸側に赴いていきました。  エマ様からは、「昼頃までには戻れると思うから、おとなしく家の中で待っていること」と、強く念押しされています。  昨日の今日です。無論、わたくしとしても、外を出歩こうは思いません。ですので、こうしてエマ様から借りた絵本を読んでいました。もともと、エマ様の娘さんのために買った絵本らしいです。娘さんが亡くなった後も、捨てられず大事にとっておいたそうです。  内容は、大昔に中央大陸のほぼ真ん中にそびえるエウロペ山が大噴火を起こした際、一人の神官が危険を顧みずに火口へと飛び降り、ものの見事に噴火を収めた、というおとぎ話でした。実際にあったお話なのかどうかは、わたくしにはわかりません。  ただ、この一人の神官を神に祭り上げて信仰する宗教が、国家を超えてこの大陸中の人々の間に広まっていました。この宗教――世界再生教――の司祭たちは、おとぎ話が真実だとして、熱心に布教活動を行っています。伝道師という名の神官が、まだ布教が進まない地域に入り込み、説教をしてまわっているという説明を、教育係から聞いたことがありました。 「わたくしも熱心に祈れば、お父さま、お母さまが振り向いてくださるようになるのかしら」  わたくしはため息をつきました。  何をやっても、どれだけいい子にしていても、お父さまもお母さまもわたくしを見ようともしてくれませんでした。  いったい、何が悪いのでしょうか。鋭く研がれたナイフでめった刺しにするかのように、理不尽さがわたくしの胸を容赦なく突き刺しました。お父さま、お母さまへの想いも、ぐちゃぐちゃと千々に乱れました。  沈んだ思いを無理やり振り払い、わたくしは胸元のペンダントをそっと手に取りました。メダルの意匠に視線を向け、ゆっくりと目をつむって祈りをささげます。嫌な思いにとらわれそうなときは、必ずこの行為にすがりました。ペンダントは、お父さまからのたった一つの贈り物だったから――。  でも、このペンダントを手にしていますと、お父さまもお母さまも、なぜかいいお顔をなさらないのです。本当に不思議でした。お父さま自らがわたくしに贈ったペンダントのはずなのです。それなのに、ペンダントを握り締め、眺めていると、お二人はいつも顔をしかめ、憎々しげにわたくしを睨みつけました。  お父さまたちは、いったいどういった想いでこのペンダントを、わたくしに託したのでしょうか……。世界再生教では、『龍』は悪の化身とされています。お二人はわたくしを呪うために、わざわざ縁起の悪い『龍』の意匠を彫り込んだペンダントを渡したのでしょうか。世界再生教を熱心に信仰するお父さま、お母さまが、『龍』の事実を知らないはずはありません。……あまり、考えたくはありませんでした。  ――あれこれと思い悩む間に、気づいたらお昼が近くなっていました。 「そろそろ、エマ様が戻られる頃ですわね」  玄関に目を遣り、わたくしは待ち人の帰還を、今か今かと待ちわびました。  ★ ☆ ★ ☆ ★  ほどなくして、エマ様が帰ってきました。  なぜだか鬼のような形相を浮かべています。わたくしを領館へと送り届けるべき兵は、いったいどちらにいるのでしょうか。 「まっっったく! なんなのあいつは!」  エマ様はテーブルの脚を蹴り飛ばしました。大きな音が部屋に響きます。 「あ、あの……。エマ様、どうなされましたの。それに、わたくしを迎えに来るはずの領館の者は、どちらにいらっしゃるのでしょうか」  何が何やらわからず、わたくしはただオロオロと、周囲を見回まわしました。 「アリツェ! よく聞きなさい!」  エマ様はわたくしの両肩をつかみ、顔を近づけました。 「あんた、捨てられたよ」  首をかしげるわたくしに構わず、エマ様はまくしたてます。 「子爵邸に行ったらさ、筆頭執事っていうやつが出てきたんだ。で、あんたを保護しているって話をしたんだけれど、あいつ、なんて言ったと思う?」  筆頭執事と言えば、先代――わたくしのお祖父さま――のころから仕えていた古参の使用人で、執事たちのまとめ役になっていたはずです。わたくしに対して厳しくしつけをしてくる、口うるさいタイプの初老の男でした。……正直、わたくしは彼を苦手にしていました。 「『旦那様には、娘は一人もおりません』ってね。いまだかつて、ただの一人も、娘がいたことはない、らしいよ。あの執事が言うには」  エマ様が何を言っているのか、すぐには理解できませんでした。あまりにも衝撃的すぎたのです。 「う……そ……?」  わたくしはふらふらとよろめき、そのまま床にへたり込みました。 「こうも言われたよ。『あなた様がいったいどこのどなたのことをお話になっているのかは、存じ上げません。しかし、わがプリンツ家の娘だと騙るような者をお傍に置いておくことは、あなたのためにはならないでしょう。何があったとしても、責任はとれませんよ』、と」  本当に、見捨てられたのでしょうか。でも、いったいなぜ……。  確かにお父さま、お母さまには疎まれていました。でも、まさか、いない子扱いをされるほどとは……。  こうなってきますと、昨日の拉致騒動もお二人による謀だったと思わざるを得ませんでした。突然、愛想よく買い物に誘い出してきたのも、今考えれば奇妙です。喜びのあまり、まんまと乗せられ、何の疑問も抱かずホイホイとついていった昨日のわたくしを、怒鳴りつけてやりたい思いです……。  屋敷からわたくしを体よく追い出すために、街の中を散策中に人さらいにさらわせてそのまま発見できなかったことにしよう、と企んだのでしょう。悲しいかな、一連のお父様たちの行動の意図が、今ならはっきりとわかります。 「あの執事の話っぷりを考えると、あんた、今後も付け狙われるかもしれないね。おそらく、奴隷にされるか殺されるかしない限り、ずっと追われるよ」  なぜそこまで恨まれているのか、理由がわかりません。単に疎ましいだけなら、屋敷の奥に軟禁でもしておけば済む話ではないかと思います。わざわざならず者の手を借りてまで危害を加えようとした意図が、わたくしにはまったくつかめませんでした。  せいぜい考えられる理由は、口減らしでしょうか。  最近、子爵家で自由に使える私邸費が下がったと、お父さまが愚痴を言っている様子を見ていました。確かに、季節を追うごとに屋敷で出される料理の質が、だんだんと低下していると感じていました。相当にやりくりが厳しいのかもしれません。  ですが、子爵家の本家筋に当たるプリンツ辺境伯家から、子爵家は多額の援助を受けています。わたくしは教育係からそのように教わっていました。  辺境伯家は、王国の仮想敵国であるバイアー帝国への防衛の任についています。王国内でも特に発言力の強い家です。その辺境伯家の影響下で、子爵家は下級貴族にしては力を持ち、羽振りもよいはずでした。  以前はよく、領館に辺境伯家からの使節が訪れていました。ですが、ここ数年はぱったりと見なくなっています。お父さまの性格が災いし、辺境伯家との関係が悪化したのでしょうか。それで、援助を打ち切られ、困窮しているのでしょうか。  お父さまは領政府側に、私邸費を増やすよう掛け合ったようですが、あっさりと断られたらしく、頭の固い官僚どもめと悪態をついてもいました。  私邸費を増やせないとなると、今度は少しでも消費を抑えたいと考えるでしょう。結果、お父様たちはわたくしを切り捨てようと企てた。……考えられなくはありませんでした。  ですが、わたくしは首をかしげました。その程度の理由で、実の娘にここまでの仕打ちをするでしょうか、と。 「あんた、いったい領主様と何があったんだい。こんなに小さい子を捨てようだなんて、あたしゃ信じられないよ」  わたくしのほうが聞きたいくらいでした。わたくし自分に非はないはずです。わたくしは、ただただ、お父さま、お母さまの愛情が欲しかっただけですのに……。  うつむくと、床に小さなシミがいくつかできました。いつの間にか、涙があふれてきていました。 「そうだねぇ……。これから、どうしようか」  困ったような声でエマ様はつぶやきました。 「私としては、あんたをこのまま預かってもいいと思っている。死んだ娘の代わりってわけじゃ、ないけれど。これも何かの縁だし」  エマ様は腕を組み、目をつむって考え込みます。 「ただ、私の顔を領館の連中に知られてしまった以上、あんたをこの家に置いておくのも、危険な気がするんだよねぇ」  エマ様の言うとおりでした。筆頭執事に、わたくしがエマ様のもとへと身を寄せている事実を、知られてしまいました。 「わたくし、いったいどうすれば、よろしいのでしょうか……」  子供のわたくしは、領館以外の生活がよくわかりません。今後の身の振りをどうすべきか、何も妙案が浮かびませんでした。 「あんたにはちょっと厳しい環境かもしれないけれど、スラムの隅に身を置いてみるかい? あそこなら領館の奴らも、うかつに手は出せない」  スラムと聞いて、わたくしは目を丸くしました。それでは、奴隷にされるのとあまり変わらないのではないでしょうか。 「おっと、そんな驚いた顔をしないでちょうだい。スラムといっても、中心部のヤバい連中が居ついている場所には行かないよ。っていうか、そんなところに行ったら昨日の人さらいに遭遇する危険性が高い」  昨日の男たちが脳裏に浮かび、わたくしはギュッと体をこわばらせました。 「スラムと下層市民街との境に、『精霊王』と呼ばれる神を信奉している連中が集まり、新興宗教を開いていてね。小さな教会と、それに併設して孤児院も運営しているんだ。新興宗教とはいっても、貧しい人に施しをしたり、孤児を集めて教育をしたりと、慈善活動をしているまっとうな団体さ。『精霊教』っていうんだけれど。結成されたのは、八~九年前かな」  まったく知りませんでした。世界再生教以外の宗教の話について、教育係から教えられる機会は一度もなかったのですから。 「で、あんたは学もありそうだし、そこで孤児として保護されつつ、いろいろとその孤児院の手伝いをしながら生活をしていくのが、一番いいんじゃないかと思ったんだ。あそこなら、私もちょくちょく炊き出しの手伝いで顔を出しているし」  エマ様も関係を持っている団体と聞いて、わたくしは安心しました。であるならば、提案を受け入れて、精霊教の孤児院に厄介になるほうが、エマ様にとってもわたくし自身にとっても、良い結果を生むのではないかと考えました。 「わかりましたわ、エマ様。わたくし、その精霊教の孤児院のお世話になろうかと思います」 「そうと決まれば、さっそく行動しようか。お昼を食べたら、孤児院へ行こう」  エマ様の提案に、わたくしは大きくうなずきました。  貴族として、領主の娘として生きてきた日々は、昨日で終わりを告げました。めぐまれた環境から一変するのは間違いありません。ですが、エマ様からの話を聞く限りでは、孤児院生活になったとしても、そう惨めな思いをせずに済みそうなのは、不幸中の幸いではありました。  しかし、今後も忍び寄ってくるであろうお父様たちからの追跡の手を考えると、わたくしはきゅっと胸を締め付けられます。喉も、からからに乾きました。  これから何年もの間、領館の者たちに見つからず、孤児院で生活し続けられるでしょうか。貴族として育てられた身で、孤児院の方たちとうまくやっていけるでしょうか。  悩んだところで、他に選択肢はありません。いまだ無力な子供にすぎないわたくしには、ただ黙って大人に従っていく他に、生き延びる術はないのですから。  運ばれてきたスープに、わたくしの顔が映りこんでいます。  うつろな目をし、口をへの字に曲げているこの少女は、本当にわたくし自身なのでしょうか。昨日領館の私室で、付きの侍女に髪をとかしてもらっている際に見た、鏡に映っていた少女とは、まるで別人です。  わたくしは深いため息をつくと、スプーンを手に持ち、静かにスープを口に運び始めました。  ★ ☆ ★ ☆ ★  時は中央大陸歴八一〇年七月――。  わたくしは人生という名の大海原に、たった一人放り出されました。粗末な木舟は運命という名の荒波にもまれ、どこに向かっているのかさえ定かではありません。  ただひたすらにお父さま、お母さまの愛を求めた幼き日々。ですが、待ち焦がれたその愛は、もはや手に届くところにはありません。  わたくしは目標を見失いました。いつか再び、生きる目的を見いだせる日が来るのでしょうか――。
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